Le «p'tit train» a besoin d'un investisseur, selon des experts, Le Droit, 25/09/2014

Sans oser se mouiller en se prononçant en faveur de l'un ou l'autre des trois tracés à l'étude, un panel d'experts qui gèrent d'autres trains touristiques au Québec est clair: la Compagnie de chemin de fer de l'Outaouais (CCFO) doit dénicher un promoteur qui acceptera d'investir dans le Train à vapeur de la Gatineau, dont la remise sur les rails est attendue impatiemment après des mois de tergiversation.

C'est l'une des conclusions auxquelles en sont venues mercredi le directeur général du Groupe Le Massif de Charlevoix, Marc-Vincent Bobée, et le fondateur de l'Orford Express, l'abbé Donald Thomson, à l'issue d'une rencontre réunissant une cinquantaine d'intervenants de la région.

«Je vous écoute parler et vous allez être dans le même débat dans deux ans. Je pense qu'il vous faut un promoteur qui injectera quelques centaines de milliers de dollars. Si vous n'avez pas ça, vous n'y arriverez jamais. Trouvez un promoteur intéressé d'opérer, demandez-lui à quel endroit il le veut le faire et écoutez-le. Là, où il mettra son argent, ce sera le meilleur trajet. Ça prend quelqu'un prêt à mettre sa chemise sur la table», a lancé M.?Bobée, dont le train emprunte un trajet de 140?km le long du fleuve St-Laurent.

«Je suis du même avis, je ne vois pas d'autres solutions», a rapidement renchéri M.?Thomson, dont le train touristique qui roule depuis 2007 en Estrie a été contraint de mettre une croix sur sa dernière saison à la suite d'un incendie dans un wagon.

La réunion de mercredi à la Maison du citoyen a permis aux gens d'avoir un portrait des trois trajets proposés pour la relance de la locomotive 909, en gare depuis juin 2011, après qu'une partie de la voie ferrée ait été endommagée par des pluies torrentielles. Il s'agit des itinéraires du train urbain (7,6 millions$, 12?km), de Gatineau-Montebello (8,7 millions$, 42?km) et de Wakefield-Carrière Morrison (1,5 à 4 millions$, 4,5?km). L'ancien corridor (Gatineau-Chelsea-Wakefield) n'est pas complètement écarté, mais le scénario semble de plus en plus improbable. Le ministère des Transports a récemment annoncé qu'il ne débourserait plus pour des études de sol le long de ce trajet, soutenant que ça ne fait pas partie de son mandat, affirme la présidente de la CCFO, Louise Boudrias.

À la suite des discussions et d'une période de questions, les invités à la rencontre se sont réunis en sous-groupes dans le but de formuler des recommandations à la CCFO, qui en tiendra compte dans sa décision finale au début du mois d'octobre.

Mais au bout du compte, mercredi, aucun des tracés ne semblait faire consensus parmi les intervenants.

Une icône à ressusciter

Chose certaine, les experts ne se sont pas gênés pour énumérer les avantages de ressusciter cette icône, qui a longtemps fait la renommée de l'Outaouais.

«Il faut mettre en valeur le fait que c'est un train à vapeur, c'est un produit unique qu'on ne retrouve pas ailleurs», estime M.?Bobée, ajoutant que les trois corridors proposés ont chacun leurs forces et faiblesses.

Alors que la région peine à parler d'une seule voix depuis des semaines dans le dossier, M.?Thomson croit que la priorité devrait être autre que le choix du trajet. «Pour moi, le corridor n'est pas tellement important. [...] Nous ne sommes pas dans les Rocheuses. On s'entend, on a de belles régions, mais on ne veut pas vendre un glacier. La fenêtre, c'est 30% de l'expérience à bord du train, alors que le reste, c'est l'expérience qu'on vivra à l'intérieur», indique-t-il.

De son côté, l'ex-propriétaire du «p'tit train», André Groulx, croit que le nerf de la guerre est l'accès au chemin de fer et ses conditions d'utilisation. «Notre plus gros défi pendant 17-18 ans, ç'a été l'entretien de la voie ferrée, car on n'avait justement pas une entente qui nous permettait d'une part d'investir adéquatement dans l'entretien et d'autre part, de savoir à qui revenait la responsabilité.»

Peu importe le corridor sur lequel la CCFO jettera son dévolu, le train à vapeur devrait être relancé pour la saison 2016 si Québec accorde la subvention requise. «Il faut avoir notre part du gâteau et on n'a pas à aller démontrer que ce projet-là est rentable pour l'Outaouais, il l'a été pendant 15 ans», lance Mme?Boudrias.

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